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你以为植物人没有意识吗?其实他们听得懂!


2020-06-18


你以为植物人没有意识吗?其实他们听得懂!

我在艾咪床边观察了将近一个小时,才终于看到她在睡梦中静止不动的身躯做出了一些动作。艾咪现在躺在一间加拿大的小医院里,着名的尼加拉大瀑布离这间医院只有几英里远。

老实说,唤醒艾咪的举动似乎没什幺意义,甚至可说是有一点无礼。毕竟艾咪已经被诊断为植物人,而植物人虽然仍会有呈现半睡半醒的时候,但这对评估他们的病况来说,并没有多大的参考价值。

艾咪的动作并不大,仅仅是睁开了双眼,将头从枕头上微微抬起;她就如此浑身僵硬的睁着眼睛,两颗眼珠漫无目标地盯着天花板缓缓打转。艾咪丰盈的黑髮被剪的短而有型,就彷彿是刚刚才有人帮她打理过一般。看着艾咪的反应,我心想,她这突如其来的举动会不会只是大脑神经迴路里的自主反射?

于是,我望进艾咪的眼里,在她的眼中,我只看到了一片空洞。那片深沉的空洞,我已经在像艾咪这样「清醒但没意识」的病人眼底见过无数次。艾咪对我的对视毫无反应。她只是大大的打了一个哈欠,然后在一阵宛若悲鸣的叹息声中,把头重新倒回枕头上。

艾咪发生意外已经七个月了,看到她躺在床上的样子,很难想像意外发生前她曾经是大学篮球校队的杰出球员,而且对人生充满愿景。意外发生在一天深夜,当时艾咪正和一群朋友从酒吧离开,而她稍早才划清界线的前男友就杵在酒吧门口等着她,一见到她便猛力推她一把,艾咪重心不稳,当场摔倒,脑袋还不幸撞到了人行道边缘的水泥砖。

换做是其他人,可能顶多是缝个几针或是脑震荡,但艾咪却没这幺幸运;她的大脑因为这个重击,撞击到了颅骨,大脑里重要区域的神经轴突和血管因为这股强大的撞击力道出现大面积的受损和撕裂伤。这导致艾咪不仅无法自行进食,更丧失了自主大小便的能力,所以现在所有她维生所需要的液体和营养素都必须靠一个手术植入的胃管来餵食,至于最基本的生理问题也必须仰赖导尿管和尿布来解决。

两位男医师步履轻巧的走进了病房,年纪稍长的医师问我:「你觉得她的状况怎幺样?」语毕,目光仍直视着我。

「没做扫描前我不方便下任何结论。」我回道。

「嗯,谨慎评估是好事,不过依我的判断,我想她已经处于植物人的状态!」他的语调果断,不带一丝恶意。

我沉默不语,没有对他的言论做出任何回应。

此刻这两位医师才将目光放到艾咪父母—比尔和阿格妮斯—身上,在我观察艾咪的期间,他们俩人都很有耐心地坐在一旁守候。他们是一对面容端正、年届五十的夫妻,但他们显然已经因为艾咪的状况心力交瘁。当医师在跟他们解释艾咪目前的状况并不能理解话语,或是有记忆、思想和感受,甚至是感觉到欢愉或疼痛的时候,阿格妮斯的手始终紧握着比尔的手。

医师还委婉地提醒比尔和阿格妮斯,未来艾咪的一生都需要有人二十四小时照料,所以在缺乏进一步的医疗数据支持艾咪的状况还有转机的情况下,他们或许应该考虑让艾咪不要再靠着维生器延续生命,选择放手让她告别这个世界;毕竟,艾咪绝对不会想要一直处在现在的这个状态。然而,艾咪的父母还没有打算放弃任何有可能挽回艾咪的机会,因此他们签下了同意书,允许我带走艾咪,为她做「功能性核磁共振造影」(fMRI),藉以了解他们所深爱的女儿,是否还留存在艾咪现在这副看似空洞的躯体里。

救护车将艾咪送到了安大略省伦敦市的西安大略大学,我在那里有一间实验室,专门从事估有急性脑损伤或是患有神经退化性疾病(如阿兹海默症或巴金森氏症)病人的脑部状况的研究。透过日新月异的顶尖扫描科技,我们将这些患者大脑里的活动状态影像化,从而一窥他们内在无法言喻的祕密世界。在探寻他们大脑状况的同时,也可以让我们理解人体是如何思考和感受外在的事物,又是如何构筑起意识和自我认知;这一切都向我们揭示了「人之所以为人还有「人活着」的必备要素。

五天后,我再次踏入了艾咪的病房,她的父母比尔和阿格妮斯都在床边陪着她。看着他们充满期待望着我的脸孔,我稍微缓了一下动作、深吸了一口气,然后才向他们宣布这个他们过去一直不敢奢望的消息:「扫描的结果显示,艾咪并非处于植物人的状态。事实上,她能感受到外在的一切事物。」

在经过五天的彻底分析研究后,我们发现艾咪不只是活着,她还具有完整的意识。她能够听到每一句对话、认出每一位访客,甚至是专注地聆听每一个与她有关的决定。只是她就是无法活动她的肌肉,告诉这个世界:「我还活着。我还没死!」

《困在大脑里的人》就是一本在讲述我们是如何想出该怎样跟艾咪这样的人交流的书,这对现代科学、医学、哲学和法律的影响极为深远,是一门快速演进的新兴研究领域。

在这个探究的过程当中,我们最重大的成果或许就是发现:有百分之十五到二十被断定跟一颗花椰菜一样毫无意识的植物人病人,其实还拥有完整的意识,即便他们确实无法对外界任何形式的刺激产生反应。

被诊断为植物人的病人或许能够睁开眼、发出呻吟,或是偶尔从喉头挤出一些片段的字句;但他们看起来就像僵尸一般,似乎完全活在自己的世界里,无法思考,对外界也没有感觉。确实有许多被确诊为植物人的病人就如他们的医师所言,对外界没有丝毫反应,也没有任何思考能力,不过,这当中还是有相当多的人,是处于与「植物人」非常不一样的状态:他们的心智完全正常,但却只能深沉地飘荡在受损的躯体和大脑中,无法向外界表达自己的想法。

植物人只是病人意识被困在躯壳里的其中一种形式,而另一种则是昏迷(coma)。昏迷与植物人的差别在于,昏迷的病人不会睁开双眼,从外表来看,他们就像是彻底不省人事般。许多家长都耳熟能详的迪士尼动画《睡美人》,里面沉睡的奥萝拉公主就是处于一种类似昏迷的状态。然而,在现实世界中,昏迷的画面大多不可能如此美好,因为昏迷的患者通常都会因为重创出现头部变形、四肢歪曲、骨头碎裂和各种使他们身形瘦削的併发症。

某些意识被困在躯壳里的病人,有时候还是可以透过一些非常小的举动来跟外界表达他们的意念,比方说移动某一根指头或是转动眼球的视线。他们的意识就像在泥沼里载浮载沉的浮木,有时候会突然从深深的池底浮出表面,短暂的向外界传递了一些讯息,然后没多久又会被拉回深沉的泥沼。

严格来说,闭锁症候群(locked-in syndrome)的病人与植物和昏迷状态的病人并不相同,因为闭锁症候群的病人意识完全清楚,而且通常可以眨眼或转动眼球;单单透过这个微小的眼部动作,这类患者就足以提供我们不少资讯,让我们了解那些貌似处于植物或昏迷状态,但在扫描后却发现他们只是意识被禁锢在身心深处的人,可能有着怎幺样的感受。

《ELLE》杂誌的法国总编尚—多米尼克.鲍比(Jean-Dominique Bauby)就是闭锁症候群患者的着名代表。鲍比在一次大中风后全身瘫痪,只剩下左眼还能够活动,之后他在语言治疗师的辅助下,靠着眨动左眼完成了《潜水钟与蝴蝶》(The Diving Bell and the Butterfly)这本回忆录—为此他的左眼眨了多达二十万下。

鲍比生动地叙述了他当时的感受:「我的心就像蝴蝶一样轻盈飞舞,有好多事情可做……我可以去探望我所爱的女人,悄悄贴近她的身边,抚摸她沉睡中的脸庞。我可以在西班牙建造城堡,掠取金羊毛,勘察亚特兰提斯,实现童年的梦想,完成成年的雄心壮志。」当然,这个鲍比心中的「蝴蝶」是他的思想,他的思想可以不受生理和躯体的限制,任意遨游;可是,在此同时,鲍比的身躯却被拘锁在「潜水钟」里头,而这个铁製的沉重潜舱只会带着他不断沉入更深更深的无底洞。

为艾咪做完功能性核磁共振造影几天后,我又来到了艾咪的病床边,然后再次坐在她身边仔细地观察她,渴望能藉此知道她正在想些什幺,又或者正感受到些什幺。遗憾的是,除了偶发性的肢体抽动和喉头颤动外,我再也没有看到她有什幺其他的举动。

她的状况和鲍比一样吗?她已经进入鲍比不受禁锢和约束的想像国度了吗?或者,她的内心早已变成一个她无处可逃的煎熬牢笼呢?

经过我们团队的扫描评估后,艾咪的日常也出现了极大的改变。阿格妮斯几乎不曾离开她的床边,总是断断续续的朗诵一些文章给她听;比尔则每天早上都会短暂出现在病房,送上当天的报纸,并且即时向艾咪更新家族里的大小事。平日病房开始有川流不息的朋友和亲戚来探病,週末艾咪则会回家住,亲朋好友们也不会忘了要帮她举办庆生会。

不仅如此,他们还带艾咪去看电影。照护她的人员永远都会记得向她自我介绍,并在靠近她床边前,就先告知她现在他们是準备帮她洗澡或是换床。从那一刻起,进行任何治疗、药物和疗程时,医护人员都会详尽地和她解说。就在艾咪的意识被困在躯壳里长达七个月后,她终于又被当作一个人对待。

其实,我原先并没有想要一头栽进这个新兴的科学领域,我会踏入这个领域简直可说是误打误撞。儘管如此,当我回首过往,我才发现,之所以我会如此深入探讨这个领域,又能够透过这本书让我们大家聚在一块儿,或许都是我人生中错综複杂的际遇使然。若要从头说起我展开这一段探讨「意识灰色地带」的旅程,恐怕得把时间往前推回到二十年前,从一件发生在温暖七月天,伦敦南部一处绿荫密布宁静郊区的黑暗离奇事件说起……。



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